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Le Contre-courant

Source photo: Jean-Jacques Boujot

Chronique habitation et urbanisme
Votre résidence est-elle en train de se faire dévorer par des charpentières !?

Michel Rioux

Les fourmis charpentières vivent normalement à l’extérieur des maisons, dans le bois humide ou en décomposition. Le milieu forestier constitue leur habitat d’origine. Elles font leur nid dans des arbres morts ou creux, des arbres vivants, des souches pourries ou des terriers creusés sous des troncs tombés et des pierres. Malheureusement, certaines peuvent aussi s’établir dans les maisons. Elles installent alors leurs nids dans les structures de bois de votre demeure dans les endroits creux (murs, plafonds, etc.). Près des habitations, elles peuvent vivre dans des poteaux de téléphone, des piquets de clôtures, des tas de débris de bois ou des piles de bois de chauffage. Les infestations de domiciles (souvent des chalets ou maisons de campagne) sont plus communes surtout dans les régions boisées.

Les fourmis charpentières ne sont pas agressives, mais elles peuvent mordre lorsqu’on les attrape. Les ouvrières sont plus actives la nuit, ainsi que durant la saison estivale, lorsqu’il fait chaud. Elles quittent souvent la colonie en fin d’après-midi et s’approvisionnent en nourriture durant la nuit, ne retournant au nid qu’au petit matin.

Les infestations de nos habitations par les camponotes (Insecte hyménoptère qui aime le bois mort humide pour y faire leur nid) peuvent se produire de quatre façons :

  • L’arrivée dans la maison d’une reine qui fonde une nouvelle colonie ;
  • La migration d’une colonie ou d’une partie de la colonie (nid satellite) à la suite d’un stress majeure (comme l’abattage d’un arbre, le remplacement d’une fenêtre en bois du voisin où se trouvait le nid, etc.) ;
  • L’introduction de matériel contenant des fourmis dans la maison, comme du bois de chauffage ;
  • La formation d’un nid satellite, sans reine (la cause d’infestation la plus fréquente au Québec).

Les signes d’infestation

En raison du temps que met une colonie de fourmis charpentières à se développer, des années peuvent passer avant que l’infestation se manifeste de façon évidente. L’un des premiers indices clairs de la présence d’un nid dans la maison est l’observation de fourmis actives durant la saison froide. Les insectes sont alors en quête de nourriture et d’eau. Un autre signe d’infestation se manifeste au printemps, lorsqu’on voit les adultes ailés émerger du nid, en sortant par des fissures des murs ou du plafond, par exemple. Ils tentent ensuite de s’échapper par les fenêtres. Dans un cas comme dans l’autre, la plus grande partie de la colonie reste cachée, mais bien active.
Lorsque la population d’un nid est importante, on peut entendre un léger bruit de cliquetis ou de bruissement créé par le mouvement des innombrables pattes d’insectes dans une structure. Le bruit devient plus évident si on l’écoute avec un stéthoscope (utile comme outil de détection). Lorsqu’on frappe la surface suspecte, l’activité des insectes augmente, car les fourmis sont sensibles aux vibrations. La présence de petits amas de sciure de bois constitue aussi un bon indice de la présence d’un nid, particulièrement si les amas ont tendance à réapparaître au même endroit. Ces tas de sciure se trouvent généralement sous les entrées du nid, qui prennent la forme de petits trous, de fentes et de fissures.

Les fourmis charpentières comptent parmi les plus efficaces destructeurs de bois et comme le nom le dit, la charpente de votre maison. Elles préfèrent généralement creuser leur nid dans du bois humide ou en train de pourrir, mais elles s’attaquent aussi à du bois sain, surtout quand leur nid prend de l’expansion. Leur présence ne devrait pas être tolérée à l’intérieur d’une habitation. Néanmoins, trouver des fourmis charpentières dans votre maison ne signifie pas qu’il y a automatiquement une infestation. Au printemps ou durant l’été, des fourmis éclaireuses à la recherche de nourriture peuvent effectuer une visite de votre domicile sans y être établies. Par contre, si les fourmis sont actives dans la maison en plein hiver, vous êtes aux prises avec d’indésirables colocataires.

Comment localiser le nid principal et ses satellites

Pour faire disparaître les fourmis, il faut absolument éliminer le nid principal. Celui-ci peut se trouver dans la maison, mais il peut aussi être situé à l’extérieur, dans un arbre, une souche ou une corde de bois de chauffage, bâtiments annexes endommagés, etc. À partir du nid principal, les fourmis éclaireuses et ouvrières partent à la recherche d’endroits pour établir des nids satellites. Les fourmis charpentières peuvent aisément entrer dans la maison en en passant simplement sur des fils reliés à la maison (téléphoniques, électriques, câbles, etc.) ou des branches d’arbres qui touchent la maison, mais peuvent aussi facilement voyager dans le sol. Cherchez des nids dans les arbres autour de la maison ou bâtiments annexes, tentez de trouver de la sciure de bois, piles de bois ou arbres pourries, inspectez vos cordes de bois de chauffage, etc. Les endroits les plus humides de la maison sont des endroits de prédilection, des buffets pour les charpentières; le grenier, l’entretoit (comble), le sous-sol, les vides sanitaires, les cadres de portes et de fenêtres en bois, les toits qui coulent ou qui ont coulé, les dégâts d’eau, la salle de bain et de lavage, les composantes extérieures (galeries, rampes, marches, corniches, etc.) sont tous des endroits susceptibles d’attirer une future colonie de fourmis charpentières. Le nid se trouve souvent dans des endroits où une structure en bois est en contact avec le sol, ou encore dans des espaces creux, comme des portes, des murs intérieurs, des plafonds, des entretoits, des colonnes, des planchers, des fonds d’armoire, etc.

Une autre bonne façon de localiser le nid est d’observer le va-et-vient de ses habitantes. Dès que des fourmis foncées sont aperçues, on peut dès lors leur offrir des petites « gâteries », du miel, de la confiture, des miettes de gâteau, en fait, tout ce qui est sucré. Les fourmis étant plus actives la nuit, une lampe de poche est utile pour les suivre du lieu d’alimentation jusqu’au nid, qu’il se trouve à l’intérieur ou à l’extérieur de la maison.

Comportement

Les fourmis charpentières creusent leurs galeries dans le grain du bois en suivant les parties les plus molles. Les parties dures sont laissées intactes et font office de parois pour soutenir les galeries. Les fourmis gardent leurs tunnels et leurs chambres très propres. Elles enlèvent le bois grugé, qu’elles repoussent hors du nid. Ces déchets s’accumulent et forment des petits tas de sciure de bois sous les trous d’entrée du nid, ce qui constitue un indice de la présence des fourmis. Les particules de sciure ont la forme de filaments. Les petits tas de déchets peuvent aussi contenir des particules de sol, des fourmis mortes, des morceaux d’insectes ou des restes de nourriture.

Le plein développement d’une colonie de fourmis charpentières prend souvent quelques années, à la fin de la première année, la reine n’est possiblement entourée que de six à douze petites ouvrières. C’est habituellement au cours de la seconde année que le nombre des ouvrières augmente de façon exponentielle et quelques grandes ouvrières apparaissent. De nouvelles chambres sont alors creusées dans le bois afin de recevoir le couvain (œufs et larves) avec une chambre où se trouvent la reine, ses œufs et les toutes jeunes larves. D’autres chambres sont construites pour les larves plus âgées qui doivent être nourries régulièrement. Les cocons, les prénymphes et les nymphes ne s’alimentent pas et sont entassés pêle-mêle dans d’autres chambres. Après quelques années, la colonie peut facilement atteindre plus de 2 000 individus. Des mâles et femelles ailés sont alors produits et s’envolent au printemps afin d’étendre les nids satellites.

Une colonie mature compte un nid principal et des nids satellites (jusqu’à une dizaine). Le nid principal, qui abrite la reine, les œufs et les larves du premier stade, est toujours situé à proximité d’une source d’humidité. Les nids satellites peuvent contenir les larves matures et les nymphes, ainsi que des adultes ailés. En nature, une colonie peut occuper plusieurs arbres, mais un seul abrite la reine et les œufs. Les nids satellites sont reliés au nid principal par des tunnels creusés dans le sol par les ouvrières.
Lorsque la reine meurt, la production de femelles cesse. La colonie subsiste encore un an ou deux, le temps que les ouvrières élèvent les dernières larves. Peu à peu, les ouvrières adultes meurent. En deçà d’un certain nombre critique d’ouvrières, la colonie est complètement désorganisée et finit par disparaître.

Comment s’en débarrasser

Une fois le nid principal localisé, il faut le détruire ainsi que toutes les fourmis qui l’habitent. Idéalement, on procédera de même avec tous les nids satellites. Si le nid est à l’extérieur de la maison, on peut tuer les fourmis en les arrosant avec de l’eau bouillante. À l’intérieur, un aspirateur puissant peut faciliter l’élimination des insectes (débarrassez-vous rapidement du sac). Les parties du bois endommagé devraient idéalement être retirées et un examen de la structure est fortement recommandé.

Quand les nids sont difficiles d’accès, par exemple lorsqu’ils se cachent derrière des murs ou dans un plafond, on peut avoir recours à un insecticide, par exemple des produits contenant du borax. On trouve dans le commerce ces appâts liquides ou en poudre à base de borax, ou acide borique. Il est aussi possible de préparer un appât maison en mélangeant deux parts égales de sucre à glacer et de poudre de borax, il existe aussi du borax liquide facile à appliquer. Appliquez le produit près des endroits où l’on voit entrer et sortir des fourmis. Les ouvrières seront attirées par l’appât toxique et le rapporteront aux autres membres de la colonie, qui s’empoisonneront par échange de nourriture.

Il est important de suivre attentivement les indications du fabricant lors de l’application d’un insecticide (le borax peut être dangereux s’il est ingéré par les enfants et les animaux domestiques). Limitez cette application aux nids et évitez d’utiliser deux insecticides en même temps et faites disparaître leurs pistes chimiques à l’aide de produits nettoyants.

Détruire les nids satellites peu parfois aider à déplacer le problème, car les fourmis éclaireuses qui ne reviennent plus indiquent un danger à la colonie et incitent les fourmis à trouver un autre site pour installer une nouvelle colonie.

Il faut parfois quelques années pour éliminer toute une colonie. Le nid principal peut même par ailleurs se trouver dans un bâtiment sur le terrain d’un voisin et nécessiter une intervention à l’extérieur de votre propriété. L’intervention d’un exterminateur compétent peut parfois s’avérer nécessaire dans les cas d’infestation graves.

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Comment prévenir une invasion de charpentières

Il existe plusieurs façons de prévenir qu’une colonie de fourmis charpentières infeste votre maison.

  • Éliminez les sources d’humidité qui peuvent affecter des pièces de bois, réparez les tuyaux et les toits qui fuient, ventilez adéquatement les parties humides de la maison et surtout, retirer les pièces de bois endommagés par l’eau.
  • Éliminez toutes pièces de bois pourri dans et autour de la maison ainsi que sur le terrain.
  • Évitez d’accumuler des pièces de bois sans protection (enduit) près des fondations, sous la galerie, près des murs extérieurs, etc.
  • Rangez adéquatement le bois de chauffage, en surélevant les piles de bûches par rapport au sol et placez-les suffisamment loin des bâtiments.
  • Frappez le bois pour faire tomber les insectes avant de l’introduire dans la maison.
  • Une fois le bois entré, inspectez les bûches réchauffées et éliminez les fourmis ou larves qui pourraient s’y trouver, et ce, même si elles sont immobiles.
  • Coupez les branches des arbres et des arbustes de façon à ce qu’elles ne touchent pas ou ne surplombent votre maison (les fourmis peuvent se laisser tomber d’une branche pour accéder à votre bien).
  • Réparez et élaguez les arbres endommagés, détruisez les souches.
  • Inspectez, nettoyez et réparez les gouttières avant les pluies.
  • Bouchez les fissures des revêtements extérieurs de la maison, vérifiez l’état des fondations et calfeutrez le pourtour des portes et des fenêtres ou tout autre orifice pouvant servir d’entrée aux fourmis, mais aussi à l’eau.
  • Installez des moustiquaires aux différentes ouvertures, bouches de ventilation.
  • Évitez de laisser de la nourriture attrayante pour les fourmis, surtout à l’extérieur.

Michel Rioux,
Urbarch2020
Consultant en architecture et urbanisme
urbarchgroup@gmail.com
514.909.3764

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